5G鏖战 苹果能否解“芯”痛

当地时间7月25日,苹果公司宣布,将收购英特尔大部分智能手机调制解调器业务,而其中最具价值的便是基带芯片技术。尽管是全球第二大智能手机厂商,苹果却一直处在缺芯的困局中,以至于不得不妥协与高通达成和解。得到关键技术之后,苹果虽不能赶上第一波5G红利,但于未来却是受用多多。

接盘英特尔

北京商报记者从英特尔方面了解到,大约2200名英特尔员工将加入苹果公司,同时包括相关知识产权、设备和租赁,据了解,其中对于苹果来说最具价值的就是基带芯片业务。该交易价值10亿美元,预计将于2019年四季度完成,但须经监管部门批准并符合其他常规条件,包括在特定管辖范围内设立工作委员会和开展其他相关协商。

通过所获得的当前和未来的无线技术专利,加上苹果现有的专利组合,苹果公司将拥有超过17000项无线技术专利,涵盖从蜂窝标准协议到调制解调器架构和调制解调器操作等方面。英特尔将保留为非智能手机应用开发调制解调器的选择,例如针对个人电脑、物联网设备和自动驾驶汽车。

北京商报记者就详细信息采访了苹果方面,截至发稿,对方未做出回应。

有知情人士表示,苹果计划在2020年将高通的基带芯片技术用于5G iPhone,但希望到2021年将自主开发的5G基带芯片技术用于部分产品。

英特尔首席执行官Bob Swan指出:“这项协议使我们能够专注于开发5G网络技术,同时保留我们团队创造的关键知识产权和调制解调器技术。我们期待着全力以赴投身于5G,使其最符合我们全球客户群的需求,包括网络运营商、电信设备制造商和云服务提供商。”

苹果公司硬件技术高级副总裁Johny Srouji则称:“我们很兴奋有这么多优秀的工程师加入我们日益壮大的蜂窝通信技术事业部,他们将在苹果富有创造力和活力的环境中茁壮成长。与我们对创新性知识产权的重要收购一道,他们的加入将有助于加快我们面向未来开发产品,推动苹果进一步脱颖而出。”

有评论指出,收购之后,苹果将大幅提升自研基带的能力。如果苹果能在A系列芯片中集成基带,而不是像现在一样外挂基带,将会进一步节省手机、平板电脑内部空间,提供更优质的产品。

减少高通依赖

对于苹果来说,这一交易可以减少其对高通的依赖。

近两年,因为不满高通的专利收费模式,苹果与高通在全球范围打了不少官司。

但今年4月,苹果和高通突然宣布,双方将达成和解,和解协议终结所有正在进行的诉讼,包括高通与苹果设备合约制造商的诉讼。且两家公司达成了为期六年的全球专利许可协议,已在2019年4月1日生效,并有两年的延期选项。苹果向高通支付一笔一次性的款项,两家公司还达成了一份多年的芯片组供应协议,但上述具体金额均未知。

官司打了许久,最后却还是以和解告终,背后其实是苹果不得已的让步,因为5G芯片的缺失,苹果在5G手机上已经落后于其他主流厂商。

如今,主流品牌的5G手机纷纷加快了上市节奏,7月26日,华为首款国行5G手机Mate20 X 5G正式亮相,已经开启预售,8月16日正式上市;此前三天,中兴通讯抢先开启旗下首款5G手机天机Axon10 Pro 5G版的预约,8月5日正式上市;vivo和OPPO的5G手机也会在今年三季度上市。而三星更是在今年2月就发布了首款5G手机——三星Galaxy S10 5G版本。

苹果在芯片上并不是一事无成,其A系列处理器的性能表现一直是行业的龙头水平,并且也相继实现了处理器上的GPU、CPU、ISP的自研能力,不用受制于别家企业。但基带芯片却一直是短板。然而,和高通和解的后果是,苹果依然要每年支付巨额专利费,因此,拥有自研芯片对苹果来说至关重要。

而对于英特尔来说,出售智能手机调制解调器业务却是甩掉一个大包袱,按照英特尔公司首席执行官司睿博此前的说法,智能手机调制解调器业务显然已经没有明确的盈利和获取回报的路径。

早在3G时代,制造基带芯片的公司非常多,其中就有高通、英飞凌、飞思卡尔、意法半导体-恩智浦等多家企业争夺3G芯片市场。而英特尔也看到了移动基带芯片未来的前景,为了进入移动芯片市场,斥资14亿美元收购英飞凌无线业务,从而获得了一定的3G基带芯片技术,也就此踏入了这个充满挑战的市场。

不过运作多年,依旧年年亏损不止,无论是3G还是4G,根本无法得到市场的重视。戏剧性的一幕是,就在苹果与高通宣布和解的当天,英特尔突然宣布退出5G智能手机市场,并表态不会在智能手机领域推出5G基带芯片产品。而此次收购达成意味着英特尔将更加聚焦于自身数据业务。

加速5G追赶

根据外媒报道,苹果预计在2021年推出搭载自研5G基带的iPhone手机,而收购英特尔的智能手机基带业务,加速了这个项目的进度。报道中提到,按照之前的计划,苹果原本2025年才能推出自研5G基带,但收购英特尔的业务后,将开发速度提前了三年。

不过,通信专家刘启诚表示,高通是以CT(通信技术)起家,英特尔则是IT(信息技术),一个是从通信角度出发,一个是从计算存储角度出发,两者的演进路线不同,两家公司的基因不同也决定了如今的局面。刘启诚认为,自研基带芯片难度很高,不是一两年就能做好的。

确实,苹果对英特尔调制解调器业务的收购要到今年四季度才能完成,这就意味着苹果只有一年多的时间研发自主5G调制解调器芯片,很显然,在如此短的时间内研发出能够令苹果满意的调制解调器芯片并非易事,更不要说同已经内置高通调制解调器芯片的三星Galaxy S10 5G版智能手机竞争了。

消费电子观察家梁振鹏也指出,苹果如果开发基带芯片,势必要放弃英特尔的X86架构,采用ARM架构。去年Apple 3款新品iPhone Xs、iPhone Xs Max、iPhone XR使用的英特尔基带芯片,信号全部“扑街”,而iOS系统优化对信号的改善似乎也不明显。另外,信号问题让iPhone Xs Max和iPhone XR的双卡优势略显尴尬,因为大部分用户反映,单卡模式下的iPhone信号要比双卡状态下好太多。

另外,梁振鹏认为,即便基带芯片研发出来,苹果不再购买高通的芯片,该公司还是要向高通交纳专利费,原因是高通拥有3G、4G、5G互联网技术相关的多项专利,所以只要手机需要联网,就需要向高通付费。

“即便是如今5G专利数量居于世界前列的华为,也需要向高通缴纳专利费,但因为华为自己的专利较多,可以与高通形成交叉授权减少专利费,而苹果最好的结果就是和华为一样,增加自己的专利积累,与高通形成更多的专利交叉授权,从而减少专利费的交纳。”梁振鹏说。

但不可否认的是,若能通过收购英特尔基带芯片技术改变缺芯的局面,对苹果是有长远意义的,因为这意味着苹果不再只是单一的消费电子厂商,而是上下游兼备的公司。

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